Les coraux

Au cours des 240 millions d'années écoulées, les coraux ont évolués pour devenir l'un des écosystèmes les plus importants et les plus complexes de la planète. Les récifs coralliens abritent plus de 4000 espèces de poissons, 700 espèces de coraux, et des milliers d'autres plantes et de formes de vie animale. Les scientifiques estiment que, au total, plus d'un million d'espèces de plantes et d'animaux sont associés à l'écosystème corallien.

Présents dans les couches géologiques vieilles de plus de 400 millions d'années sous la forme de polypes solitaires, les coraux sont des animaux extrêmement anciens qui sont devenus depuis les 25 derniers millions d'années des constructeurs de récifs. Les récifs coralliens sont uniques : ce sont les plus grandes structures terrestres fabriquées par des organismes vivants mais aussi des systèmes complexes. Ils rivalisent avec les forêts primaires par la longévité de leurs communautés écologiques : un récif bien développé raconte plusieurs milliers d'années d'histoire.

Biologie du corail et reproduction

Le corail se nourrit d'organismes microscopiques et de débris organiques. Il vit en symbiose avec une algue unicellulaire (zooxanthelle) qui réalise la photosynthèse et lui donne donc sa couleur. Le corail se reproduit :